放克天團Kool & the Gang 元老Ronald ‘Khalis’ Bell 逝世,卒年68歲

Kool & the Gang於1964年由兄弟檔Robert “Kool” Bell和Ronald Bell以及Dennis “D.T.” Thomas、Robert “Spike” Mickens、Charles Smith、George Brown、Ricky West共同創團,樂風從最初的爵士逐漸走向攻佔排行榜的放克-靈魂路線,他們的作品是美國人共通的時代記憶。曾參與創作〈Ladies’ Night〉、〈Jungle Boogie〉、〈Celebration〉等代表作的主唱兼薩克斯風手Ronald ‘Khalis’ Bell(後改名Khalis Bayyan),週三在他美屬維爾京群島的家中去世,享壽68歲,目前死因尚未釐清。

1964年13歲的Robert “Kool” Bell和14歲的弟弟Robert “Kool” Bell沒有錢買鼓,於是在俄亥俄州揚斯敦(Youngstown)蒐集油漆罐當作打擊樂器,並研究出罐子裡剩多少油漆可以製造出不同音階。搬到新澤西州的澤西市後,兄弟倆在紐約格林威治村的地鐵前開店,當時三週才賺得到5塊美金,賺到錢後就買便宜的鼓加到油漆罐鼓組裡。他們用這種簡陋的方式學音樂,且創造綿延超過半世紀的音樂事業。

Bell兄弟最初創的團是和高中同學共組的Jazziacs,之後經過Kool & the Flames、The Jazz Birds等組合,最後確立Kool & the Gang的誕生。他們在1970年發行首張同名專輯,為結合爵士與放克樂的突破性融合奠定基礎。Ronald告訴《滾石》雜誌:「你很難讓我們演奏R&B,我們是死硬派的爵士音樂人,我們不屈服於此,直到現在我們才真正嘗試這樣做。」首張專輯可聽出他們60年代在街頭玩打擊樂,以及爵士樂、Motown元素。

1972年推出首張自行製作專輯《Music Is the Message》,代表曲如〈Love the Life You Live〉,主要實驗合成器聲響。1973年發行第四張錄音室專輯《Wild and Peaceful》,結合嘈雜的銅管與柔美的靈魂樂,將〈Funky Stuff〉、〈Hollywood Swinging〉、〈Jungle Boogie〉三首曲子推上排行榜前十名。當時樂壇由Kool & the Gang和Earth, Wind and Fire、the Isley Brothers、Sly & the Family Stone等樂團,一起創造的批天蓋地的放克浪潮。

到了80年代放克音樂人都面臨樂風轉型再造的挑戰,Kool & the Gang創造生涯代表作〈Celebration〉,至今仍是熱門的婚禮歌曲。1981的〈Get Down On It〉凸顯Kool & the Gang以銅管樂驅動放克樂之特色,1983年的〈Joanna〉是首表現Doo-Wop曲風的浪漫頌歌,1984年的《Emergency》是樂團最暢銷的專輯,收錄〈Fresh〉、〈Misled〉、〈Cherish〉等曲。

80年代晚期取樣風氣盛行,Kool & the Gang因此獲得一批新時代的樂迷,作品成為無數嘻哈製作人的取樣養分。Ronald Bell 2015年表示,自從嘻哈團體Public Enemy出現後,他全然投入嘻哈樂,「這種音樂對我來說是全新體驗,我坐下聽《Fear of a Black Planet》聽得很振奮。我覺得那太棒了!你可以實際聽到鼓手George Brown打碎拍(break beat),你可以聽到我們的音樂在背景。雖然合成得很緊密,但可以在這些嘻哈歌中全程聽到Kool & the Gang的音樂。」

Ronald Bell之後持續巡迴演出,過世前在籌備個人專輯《Kool Baby Brotha Band》,以及一系列名為《Kool TV》的動畫短片。回顧自己的音樂生涯,Ronald Bell展現謙虛作風,認為自己的貢獻僅是偉大群體中不可或缺的一份子。2018年接受《紐約客》訪問時,他說:「我可能在很多歌曲中擔綱先鋒,不過說真的,事實上都是跟『K』,一群天才組成的樂團叫做Kool & the Gang。」

文字整理:Lala/樂手巢編輯部

資料來源:RollingstoneGuardiannbcnewsThe New Yorker

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