35年的吉他「創作」路:專訪PRS創辦人Paul Reed Smith

2020年是美國知名吉他品牌PRS 35週年,35年間,從小型的吉他工坊拓展為擁有350名員工的企業。樂手巢今年特別前往美國馬里蘭州肯特島(Kent Island)的PRS總部,訪問PRS創辦人Paul Reed Smith(以下簡稱Paul),談談35年樂器製作與經營樂器事業的心路歷程。

▲一進PRS公司就會看到老鷹雄踞在PRS吉他上,老鷹也是PRS的代表形象,台灣樂手也用「養鳥」形容擁有PRS的樂手。

和Gibson、Martin這些百年樂器公司比起來,PRS相對年輕且成長快速,Paul認為事業上的成就沒有單一的答案:「就像拿Jimi Hendrix來舉例的話,會讓他成為偉大音樂人的原因難道是創作技巧、吉他技術?還是獨奏或節奏彈奏方式或歌詞?又或者是因為在很厲害的錄音室跟頂尖錄音師、製作人合作?他的成功無法將這些元素分開討論。」因此以公司經營來說,從同儕關係、產品製作完善度、行銷技巧、銷售技巧等的完美結合,每個環節都緊緊相扣。

▲Dragon系列1992年發表,成為早年PRS精緻做工的代表作,也打響了其名號。

PRS過去像McCarty系列朝Vintage的古典音色發展、近年有Periphery吉他手Mark Holcomb、Alter Bridge吉他手Mark Tremonti 等風格上更現代、重金屬的樂手的合作吉他(或音箱),Paul 認為與藝人合作是形式,樂器的本質是「製作音樂的工具」,其實並不太受到樂手的曲風影響,「一把吉他可以同時出現在重金屬復古吉他雜誌跟復古吉他雜誌,只是不同的人彈奏會出現不同的音色而已。」

▲John Mayer的Silver Sky是近年最具話題的代言琴。

而近年PRS最受關注的莫過於John Mayer的代言琴 Silver Sky了,Silver Sky有著與過去PRS吉他完全不同的形象,甚至也有人揶揄它只是把Fender的琴身換成了PRS琴頸。但實際上這把琴完全改頭換面,從旋鈕、弦枕、琴頸、護板、搖座等全數重新設計,Paul笑說「唯一不新的東西只有鎖護板的螺絲,Silver Sky要做到的是『美麗且熟悉』的樂器。」

隨時處於學習狀態

我們發現Paul是一直讓自己「處於學習狀態」的人,在訪問的過程中,他不僅提到跟John Mayer共同開發單線圈拾音器時學習到的技術、也談過去幫樂手打造出每把訂製Private Stock時的學習、結合各個產品線所獲的經驗並做出最棒的組合,這也正是這次35週年紀念琴的獨特之處。

▲Paul Reed Smith在2020 NAMM樂器展發表35週年紀念琴。

「如果我手上有把1956年製作的吉他,不管當時的製琴師怎麼想的,『吉他』就是進入當時製琴師想法的入口;三十年後,若你拿著Silver Sky,你會感受到這把吉他就是三十年前的我們和John Mayer的想法,這是我喜歡吉他跟音箱的原因,它反應了當時製作者的思考方式:你無法跟他們對話,但是他們會透過吉他告訴你。」

Paul至今仍大量參與美國最高階的Private Stock訂製琴,還有美國Core核心系列規格的設計與開發,但如S2、SE甚至是海外製作的Student Edition系列,也會吸收公司、樂手與銷售團隊提供的意見來參與規劃,對於製琴的熱衷,三十多年的生涯中絲毫沒有削減,並且用心守護品牌PRS的核心價值。

▲PRS接受訂製的Private Stock產品線,每把都因應使用者的需求打造,Paul笑稱這個產線是怪物,但也從這些經驗中不斷學習。

2020年,正好要迎接下一個十年的到來,接下來十年音樂產業會有什麼樣的變化,PRS吉他又該如何因應呢?Paul認為像古典樂一樣,吉他就像是我們這時代的小提琴,鋼琴也正好是樂手作為鍵盤樂器的代表。未來將會有更多有天份的年輕人想要打破傳統:「我們的世代應該要去看、去聽、去學習。」他引用了逝世的Allman Brothers樂團主唱Gregg Allman說過的話:「你想要聽音樂,就戴上耳機,靠在沙發上,然後乖乖閉嘴。」

Paul Reed Smith認為身為樂器製造者應該吸收音樂、聆聽新人,John Mayer跟Santana原先都是街頭的無名小卒,現在成為舉世聞名的巨星、Ed Sheeran也從沒沒無聞變成最暢銷演唱會歌手,他們有天賦、帶來美麗的東西,「我希望跟著時間推移,可以有更棒的音樂。」

撰文、攝影:傀儡